La creciente ansiedad económica y la desigualdad alimentan el malestar en todo el mundo

Como un tornado que recorre el mundo sin que nadie lo prediga, las profundas preocupaciones económicas están dejando un rastro de malestar político y violencia tanto en los países pobres como en los ricos.

En Kenia, una nación endeudada, las protestas de la semana pasada contra un aumento de impuestos propuesto resultaron en decenas de muertes, secuestros de manifestantes y un parlamento parcialmente incendiado.

Al mismo tiempo, en Bolivia, donde los residentes hacían cola para comprar gasolina debido a la escasez, un general militar encabezó un fallido intento de golpe de estado, diciendo que el presidente, un ex economista, necesitaba “dejar de empobrecer a nuestro país”, poco antes de que un camión blindado se estrellara. al palacio presidencial.

Y en Francia, después de meses de bloqueos de carreteras por parte de agricultores enojados por los bajos salarios y el aumento de los costos, el partido de extrema derecha logró un aumento de apoyo en la primera vuelta de las elecciones parlamentarias anticipadas el domingo, con lo que sus políticas nacionalistas y antiinmigración, tabú durante mucho tiempo, , en el umbral del poder.

Las causas, el contexto y las condiciones subyacentes a estas perturbaciones varían ampliamente de un país a otro. Pero hay un hilo común claro: la creciente desigualdad, la reducción del poder adquisitivo y la creciente ansiedad de que la próxima generación estará en peor situación que ésta.

El resultado es que los ciudadanos de muchos países que enfrentan una situación económica difícil han perdido confianza en la capacidad de sus gobiernos para hacer frente a la situación y están reaccionando.

La reacción a menudo se ha dirigido a la democracia liberal y al capitalismo democrático, con movimientos populistas apareciendo tanto en la izquierda como en la derecha. “Un malestar económico y un malestar político se retroalimentan”, dijo Nouriel Roubini, economista de la Universidad de Nueva York.

En los últimos meses, los temores económicos han provocado protestas en todo el mundo, que a veces han resultado en violencia, incluso en países de altos ingresos con economías estables, como Polonia y Bélgica, y en aquellos que luchan contra una deuda galopante, como Argentina, Pakistán, Túnez y Angola. y Sri Lanka.

El viernes, el presidente de Sri Lanka, Ranil Wickremesinghe, apuntó a Kenia y dio la alarma: “Si no logramos establecer la estabilidad económica en Sri Lanka, podemos enfrentar disturbios similares”.

Incluso en Estados Unidos, donde la economía ha demostrado ser resistente, las ansiedades económicas están en parte detrás del posible regreso de Donald J. Trump, quien a menudo ha adoptado una retórica autoritaria. En una encuesta reciente, la mayor parte de los votantes estadounidenses dijo que la economía era el tema más importante de las elecciones.

Este año, las elecciones nacionales en más de 60 países han centrado la atención en el proceso político, invitando a los ciudadanos a expresar su descontento.

Los problemas económicos siempre tienen consecuencias políticas. Sin embargo, economistas y analistas dicen que una serie de acontecimientos desencadenados por la pandemia de Covid-19 han creado una crisis económica aguda en muchas partes del planeta, sentando las bases para los disturbios civiles que ahora están floreciendo.

La pandemia detuvo el comercio, acabó con los ingresos y creó un caos en la cadena de suministro que provocó escasez de todo, desde semiconductores hasta zapatillas de deporte. Más tarde, cuando la vida volvió a la normalidad, las fábricas y los minoristas no pudieron satisfacer la demanda reprimida, lo que elevó los precios.

La invasión rusa de Ucrania provocó una nueva conmoción, disparando los precios del petróleo, el gas, los fertilizantes y los alimentos.

Los bancos centrales han tratado de frenar la inflación elevando las tasas de interés, lo que a su vez ha presionado aún más a las empresas y los hogares.

Aunque la inflación ha disminuido, el daño ya está hecho. Los precios siguen siendo altos y en algunos lugares el coste del pan, los huevos, el aceite de cocina y la calefacción doméstica es dos, tres o incluso cuatro veces mayor que hace unos años.

Como es habitual, los países más pobres y vulnerables han sido los más afectados. Los gobiernos, ya estrangulados por préstamos que no podían permitirse, vieron cómo el costo de esa deuda se disparaba a medida que subían las tasas de interés. En África, la mitad de la población vive en países que gastan más en pagos de intereses que en salud o educación.

Esto ha dejado a muchos países desesperados por encontrar soluciones. Idermit Gill, economista jefe del Banco Mundial, dijo que las naciones que no pueden pedir prestado debido a una crisis de deuda tienen esencialmente dos formas de pagar sus cuentas: imprimir dinero o aumentar los impuestos. “Uno conduce a la inflación”, dijo. “El otro conduce al malestar”.

Después de liquidar un bono de 2.000 millones de dólares en junio, Kenia intentó aumentar los impuestos. Entonces las cosas explotaron.

Miles de manifestantes invadieron el Parlamento en Nairobi. Al menos 39 personas murieron y 300 resultaron heridas en enfrentamientos con la policía, según grupos de derechos humanos. Un día después, el presidente William Ruto retiró el proyecto de ley que incluía aumentos de impuestos.

En Sri Lanka, atrapada bajo una deuda de 37 mil millones de dólares, “la gente está simplemente devastada”, dijo Jayati Ghosh, economista de la Universidad de Massachusetts Amherst, después de una reciente visita a la capital, Colombo. Las familias se saltan las comidas, los padres no pueden pagar las cuotas escolares ni la atención médica y un millón de personas han perdido el acceso a la electricidad el año pasado debido a precios inasequibles y aumentos de impuestos, dijo. La policía utilizó gases lacrimógenos y cañones de agua para dispersar las protestas.

En Pakistán, el aumento de los costos de la harina y la electricidad ha provocado una ola de manifestaciones que comenzaron en Cachemira y se extendieron a casi todas las ciudades importantes esta semana. Los comerciantes cerraron sus tiendas el lunes, bloquearon carreteras y quemaron las facturas de electricidad.

“Ya no podemos soportar la carga de estas facturas de electricidad infladas y de impuestos en aumento”, dijo Ahmad Chauhan, un vendedor farmacéutico de Lahore. “Nuestras empresas están sufriendo y no tenemos más remedio que protestar”.

Pakistán está profundamente endeudado con varios acreedores internacionales y quiere aumentar los ingresos fiscales en un 40% para tratar de asegurar un rescate de hasta 8 mil millones de dólares del Fondo Monetario Internacional (su prestamista de último recurso) para evitar el incumplimiento.

Ningún país tiene un programa de préstamos del FMI más grande que Argentina: 44 mil millones de dólares. Décadas de mala gestión económica por parte de una serie de líderes argentinos, incluida la impresión de dinero para pagar facturas, han hecho de la inflación una lucha constante. Los precios casi se han cuadruplicado este año en comparación con 2023. Los argentinos ahora usan dólares estadounidenses en lugar de pesos argentinos para compras grandes como casas, guardando fajos de billetes de 100 dólares en chaquetas o sujetadores.

La crisis económica llevó a los votantes en noviembre a elegir como presidente a Javier Milei, un autoproclamado “anarcocapitalista” que ha prometido recortar el gasto público. Ha recortado miles de empleos, recortado salarios y congelado proyectos de infraestructura, imponiendo medidas de austeridad que exceden incluso lo que el FMI ha buscado en sus intentos de ayudar al país a arreglar sus finanzas. En sus primeros seis meses, las tasas de pobreza se dispararon.

Muchos argentinos están reaccionando. Huelgas a nivel nacional han cerrado negocios y cancelado vuelos, y las protestas han congestionado plazas en Buenos Aires. El mes pasado, durante una manifestación frente al Congreso argentino, algunos manifestantes arrojaron piedras o incendiaron autos. La policía respondió con balas de goma y gases lacrimógenos. Varios legisladores de la oposición resultaron heridos en los enfrentamientos.

Martín Guzmán, ex ministro de Economía de Argentina, dijo que cuando los líderes nacionales reestructuran la aplastante deuda pública, los acuerdos recaen más en las personas cuyas pensiones se recortan y cuyos impuestos se aumentan. Por eso impulsó una ley en 2022 que requeriría que el Congreso electo de Argentina aprobara cualquier acuerdo futuro con el FMI.

“Hay un problema de representación y descontento”, dijo Guzmán. “Esta es una combinación que conduce al malestar social”.

Incluso los países más ricos del mundo están llenos de frustración. Los agricultores europeos, preocupados por sus perspectivas, están enojados porque el costo de las nuevas regulaciones ambientales destinadas a evitar el cambio climático está amenazando sus medios de vida.

En general, los europeos sintieron que sus salarios no estaban llegando tan lejos como antes. La inflación alcanzó casi el 11 por ciento en un momento de 2022, lo que afectó los ingresos. Según una encuesta reciente, alrededor de un tercio de los habitantes de la Unión Europea cree que su nivel de vida disminuirá en los próximos cinco años.

Este año, han estallado protestas en Grecia, Portugal, Bélgica y Alemania. En marzo, en las afueras de Berlín, los agricultores esparcieron estiércol en una carretera, lo que provocó varios accidentes. En Francia, quemaron heno, arrojaron estiércol en el ayuntamiento de Niza y colgaron el cadáver de un jabalí frente a una oficina de inspección del trabajo en Agen.

Como dijo el presidente del sindicato de agricultores franceses al New York Times: “Es el fin del mundo, no fin de mes”.

Las ansiedades económicas están aumentando las divisiones entre los habitantes de las zonas rurales y urbanas, los trabajadores no calificados y los graduados, los tradicionalistas religiosos y los secularistas. En Francia, Italia, Alemania y Suecia, los políticos de extrema derecha han explotado esta insatisfacción para promover agendas nacionalistas y antiinmigración.

Y el crecimiento se está desacelerando en todo el mundo, lo que dificulta encontrar soluciones.

“Están sucediendo cosas terribles incluso en países donde no hay protestas”, dijo Ghosh, economista de la Universidad de Massachusetts Amherst, “pero las protestas despiertan a todos”.

tía ur-rehman Reportaje contribuido desde Karachi, Pakistán.

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